Getting ready to work in the field of International Development (I)

Maricarmen Valdivieso 
Founder and CEO
Nexos Comunitarios

I might have met more than 700 young people who participated in our programs. Grosso modo, I would say that about 30 % of them are still somehow involved in the development field. I also know that some of them are feeling frustrated about profound problems in international development thinking that the foundations of it could be wrong and, hence, maybe, giving up after a realization of other challenges. With the permission of the person who wrote this post, let me share one post I found on social media of one of our most committed former interns:

Kibera Slum, Nairobi. I’ve been studying and working in development for seven years now, yet this was the first time I’ve spent an entire day in an urban slum. I felt disgusted, not for what I saw but for what I’ve become, i.e. a development practitioner. I felt ashamed for increasingly becoming part of this so-called “development community”, which in many ways continues to optimise Kipling’s theory.   

In a couple of weeks from now, I’ll be in (…) writing my thesis in libraries funded by those who have seeded this system of international oppression. I start believing that international development is nothing else than a monstrous sham, a self-perpetuating beast. “The White Man’s Burden” will continue to prevail unless international development is deinstitutionalised.

After reading it I had a mix of feelings. I was concerned about the possibility of him losing his motivation and perspective to do a great work in the development area, but, at the same time I was relieved to see that he still keeps his critical mind. Either I agree or not with his statement, I know it is not easy to be like this, after years of learning, training, working.   He is on his way to finish his second master degree from one of the top 5 universities in the world, his career is a list of accomplishments since his graduation of undergraduate school, also in a world-renowned university. Moreover, his achievements are not just in academia, but I witnessed first-hand his commitment to fieldwork and his success during his time with us.

During the last decade, international ‘volunteer’[1] programs have increased its number and from what I see, participants are being more honest whenever they join them. Nowadays, in our internship program, many of them tell us they participate in this type of programs to gain experience and learn so they can use this experience in their resume to find a job or to get into a graduate program.   I must admit that I used to struggle with the design of our initial programs years ago when we were offering ‘volunteering’

opportunities for young people.  I was not sure if our approach was the best one and was not sure about the real impact of them. By impact, I refer not just for our local community partners, but also for those ‘volunteers’ who came to participate with us. What did they learn? Do they remember what they learned when they go back to school? Do they believe what they learned in the field it is helpful in their future work or do they only want their participation to be on their resume?   We have received feedback and we were able to verify the participation of ‘volunteers’ was positive for our community partners. However, we haven’t been able to follow the 30% of participants currently plying their trade in the development arena. I’m happy to still receive emails from former participants with their news and sometimes with a request for a recommendation letter. I rest assured that they are still doing great work. But emails come from only about 5% of former participants, mostly from the people who knew what they were doing here and why they were doing it.   Since 2015, our approach changed and I’m more satisfied with the changes we are implementing little by little. Based on the idea that our programs are opportunities to learn, my perception has changed of what is most beneficial for our local community partners and for our programs’ participants. I once thought experience in travel and duration of program determined a successful program, but I realized this was not the case.   We have been able to develop programs with universities that share similar goals as we do as an organization. For example, our short-term programs of 1-2 weeks, we have received very positive feedback on the projects and on the strength of development ties between community partners and the participants’ experience. Where can we attribute the resounding success? Perhaps to a few factors:

–       Mutuality and transparency in the relationships: the university and NC are in charge of organizing short-term programs. Typically, programs are organized and confirm 6 – 9 months before the start. The organization of a program requires a great deal of logistics and discussions about the projects, including conversations on expectations, limitations, and the overall duration of each aspect of a given program. Built on mutual trust, we are able to communicate our concerns, and after the program, we provide feedback to each other, to improve the next experience. Working in this environment, is beneficial for all parties – the community, the participants, the university and us at NC. More people are supporting our projects like the Sustainable Homes in Cuncani, started by two wonderful groups of Alternative Spring Break last February in Cuncani.

       Focus on the needs of the community partner: the needs of the community take priority, built into the design and implementation of the program. This is the true indication of the success of a program, equal to, if not more than the satisfaction of the volunteer participants. After all, the primary component of a program done well is the impact on the beneficiaries, the target audience.

       Adequate orientation and supervision of the participants: this responsibility must be shared between the university and NC, and based on the results, the success of this step is the success and satisfaction of the two other actors: community partners and the program’s participants. While talking to a former colleague, we came to the conclusion that it is common to believe that for short-term groups like the Alternative Spring Breaks, participants require a more profound orientation whilst the participants of an internship program, do not need it because they are aware of what they are learning through books and lectures. This is not true. We have witnessed how orientation sessions for all participants to be more empathetic, build trusting and lasting relationships, maintain an open mind regarding culture and respect for customs deemed “weird” when they are just different.

–       Participants are genuinely interested in the program: Participants of our short-term programs are increasingly interested in participating in the program, learning about another culture, about their fellows, about themselves, about the world in general. Some of them might be interested in developing a career in international development in the future, but when they come for a shorter period, their main goal it is not to include the program in their resume or to gain more credits. There is nothing wrong in looking for experiences that would allow them to get better jobs or opportunities in masters programs but it is important to not lose the focus of the programs and to remember why the programs exist.

–       Genuine respect: much more than political correctness, there must exist a veritable respect towards all cultures and to each person involved.

There are other factors involved in the success of programs but I thought we could start our conversation with our short-term programs and the outlined factors, because short-term group programs are often criticized. For us, however, they have proven positive.   I believe these four factors can take us to profound discussions to what is needed to make this type of programs, an opportunity for all those young people who want to be more committed to a better world, those young people who want to use their opportunities and knowledge to do meaningful work and to have a positive impact on our society.

Thanks to the invitation of Dr. Neil Arya, last year I wrote a chapter for a book called: Global Health Experiential Education. From Theory to Practice that will be published soon. It was a tremendous opportunity for me to remember all the many experiences we have had throughout all these years, to analyse our mistakes and our successes and after them, been able to contribute to the improvement of our programs. As our ‘high-season’ for our programs has come to an end, I decided to share my thoughts with you because I know there are former participants and followers of our organization who are very talented and have the potential to be great assets in the development world.

Those very young people need to receive the best education they can from the universities they choose. If they are interested in becoming a development practitioner, they also require education and training in the field. The success of their time in the field is linked to their studies and the supervision they receive from their universities. Furthermore, universities need to recognize the importance of their learning from the field. Universities have the power to make their students, not just fine and efficient professionals but great ones, moreover, great committed citizens, with the potential to improve our world for everyone.

During the next weeks, we will be sharing posts written by our amazing program’s participants. We hope you enjoy them as much we have enjoyed their time in Peru.

Thanks for reading this long post and I hope this to be the start of an ongoing discussion of this subject. And perhaps lead to many more.

The eNCounter Program: Considering Your Future Every Step of the Way

By Justin Wood.

Entry level. They can be frustrating words for millennials these days.

When I finished university – part of the class of 2013 – I stepped into a job market that was full of opportunity, but not the kind I was expecting. More applications than I care to remember listed prior experience, sometimes years worth, as a requirement for full time, paid positions. I could never quite understand how graduates, fresh out of finals, were supposed to have experience under their belt – but so it was. In the meantime, employers eagerly filled unpaid internships and advertised volunteer placements. The internship seemed to constitute a new rite of passage that granted access to “entry level” career opportunities.

After completing my degree it quickly became clear that paid, full-time work was scarce in my particular sectors of interest. Having just finished four years of school, unpaid work wouldn’t be sustainable for long. So, as many graduates did, I too broadened my scope and took opportunities as they came, wherever they came from. I searched for paid work in related fields. I took unpaid work on the side. I tried to capitalize on every learning opportunity that presented itself. My goal was to build a resume of transferrable skills that, in time, would help me transition into the positions I was most interested in.

Sunny skies over Urubamba, Peru, home of the Nexos Comunitarios development office. December, 2015.
Sunny skies over Urubamba, Peru, home of the Nexos Comunitarios development office. December, 2015.

In the fall of 2015, after a brief stint with a research institute and a season in government, I took a position with a small development organization in Peru. Nexos Comunitarios provided me with my first exposure to development work and the day-to-day operations of a not-for-profit. As a development student, this was an opportunity I had been patiently waiting for.

Nexos Comunitarios (NC) is a Peruvian non-profit organization working in the High-Andean communities of South-Eastern Peru. NC, as an organization, focuses its efforts on fostering human capital in some of the most remote indigenous communities in the Andes. Currently, NC is working on community projects related to nutrition, food security and elementary education. To fund their work, NC provides foreign post-secondary students with opportunities to travel and learn with the organization on short-term exposure trips.

I arrived for my three-month placement with NC in October 2015. One of my tasks was to help develop a new program for foreign students; one that was longer in duration and offered a more comprehensive learning experience. Having studied development and public policy, I seized the opportunity to design a program that responded to a very specific need. It started with a couple basic questions: what experiences would be most helpful to students seeking careers in development, policy or non-profit work? What skills could NC equip students with to better position them for entry-level positions?

With these questions in mind, the eNCounter Program was formed. The eNCounter Program revolves around four components of active learning: 1) practical skill building in development and non-profit management 2) academic learning 3) language training, and 4) cultural exposure and engagement. Each component of the program is designed to be an asset; to appeal to future employers.

We wanted to ensure the fundamentals of non-profit management were covered; the importance of budgetary, financial, and contingency planning, for example, and the steps in a typical grant application. We wanted to open participants up to new perspectives in academia through study in South America, and simultaneously enhance students’ resumes by offering formal certificates for completed courses taught by the Pontificia Universidad Católica del Peru. We recognized the importance of language as an asset in the workplace, and have coordinated with local, Peruvian instructors to offer intensive language training, and we have provided opportunity for both structured cultural engagement and leisure exploration to round out students’ experience in Peru. Together, we tried to ensure that every experience in the eNCounter Program would be helpful to students in launching their careers.

Interview photo in Cuncani during the exploration work with Carleton University students in June, 2015.
Interview photo in Cuncani during the exploration work with Carleton University students in June, 2015.

After nearly 10 years of work, both in student programs and development, Nexos Comunitarios is excited to continue building on the efforts and experience of its predecessor, Nexos Voluntarios, with the launch of the eNCounter Program. Through the sharing of knowledge and experience, NC hopes to provide future development workers, policy experts and non-profit leaders with the skills and experiences essential for success. Our mission was to create a program that would be an asset to participants launching their careers, and their futures. We hope your encounter with Nexos Comunitarios will be just that!

For more information please visit our website.

My first and ongoing eNCounter with Nexos Comunitarios

By Dr. Marie-Eve Monette (eNCounter Program,  Nexos Comunitarios)

It is 2010, and it is my first time in Peru, my first time in the Andes. I am in grad school, and I just completed my first year as a student and teaching fellow in the Ph.D. in Hispanic Studies at McGill University. Although I have been learning about Peruvian history and literature for years, for the past six months I have been complementing this knowledge with literature about the education system in Peru, the Intercultural Bilingual Education program being implemented in indigenous communities in the Andes, and about the oral practices Quechua-speakers use to teach their children, all in preparation for my 5-week internship in Urubamba.

When I arrive in Urubamba, there is only one other graduate student there. Every other person on site is enrolled as an undergraduate student at an institution in North America or Europe. Although my main focus is teaching English to craftsmen and women in the Urubamba Valley so that they can better negotiate with tourists, my 5 weeks are also spent observing these undergraduate students as they go about their activities. What is born in that trip is not only a strong desire to keep working in the Andes but also to better prepare students for experiences abroad.

Fast forward 9 years, and I am still working in the Andes and with Nexos Comunitarios. Since my first experience in Urubamba, I graduated from my Ph.D. program. I was also an Assistant Professor of Spanish at the University of Alabama for four years, where I completed a Faculty Fellowship in Service-Learning at the Center for Ethics and Social Responsibility. During my Ph.D. and my four years as an Assistant Professor, Maricarmen Valdivieso – the founder of Nexos Comunitarios – and I shared various conversations about how to better prepare students for service-learning and field-work in the Andes, and how to create equal partnerships between the organization, the communities it serves, and the students who come to support its programs. As a result of these conversations, and several others that Maricarmen has had with former interns and participants, she and other Nexos Comunitarios staff members created the eNCounter Program, a model that fills the gaps we observed in the student experience in the Andes and in North America.

During the eNCounter Program, students:

  • Gain hands-on experience in development and nonprofit management by job shadowing Nexos Comunitarios staff members
  • Complement this experience with academic knowledge about Peruvian histories, cultures, societies, development models, etc., taught by Peruvian and foreign academics
  • Receive language training in Spanish, with an additional option in Quechua
  • All while participating in workshops on intercultural dialogue and engagement.

The objective of the eNCounter Program is to teach students that development work is a combination of knowledge in policy expertise, planning and operations, and project management; academic research and its implementation through field-work; and partnership development and relationship building, all of which cannot succeed without linguistic capacity and cultural sensitivity.

Next year, I will once again be joining the Nexos Comunitarios team, this time to accompany students in their journey of intercultural engagement as they begin their participation in eNCounter. I could not be happier to contribute to this program, and to pass on what Nexos Comunitarios offered me in 2010: the opportunity to build the foundations for what will hopefully be long-lasting relationships and projects with people in the Andes.


















El poder del deporte ⚽

Por Denis  Margalik ( Western University)

¿Qué significa jugar? ¿Qué impacto aporta la naturaleza del deporte? Pregúntale a cualquiera, y la respuesta más común que recibirás es su capacidad para unir a otros. Con solo observar los Juegos Olímpicos, es evidente que el poder del deporte reside en su capacidad para unificar a las personas, ya que atletas de diversos talentos, culturas, países, valores y creencias se reúnen para ser observados y admirados y admiradas por todo el mundo. Luego está la Copa Mundial de la FIFA, donde solo por un momento, casi parece como si todos los conflictos del mundo quedaran en suspenso. Cada deporte tiene su propio conjunto de competidores, sus propios títulos para ganar y su propio tesoro de fanáticos y fanáticas leales y dedicadas. El deporte en sí mismo tiene la capacidad de influenciarnos a todos y todas, y crea un poder y emoción dentro de nosotros que rara vez es visto por otra cosa.

Al ser un patinador artístico que ha participado en competencias mundiales, he podido experimentar cómo los deportes pueden cambiar e impactar a una persona. Representando a Argentina, un país donde este deporte artístico, que se desliza en el hielo, da vueltas y salta, generalmente es desconocido, tuve la suerte de ubicarme a mí, y a mi país, en el mapa mundial de patinaje. A lo largo de mi carrera, he estado agradecido de tener oportunidades para hacer amigos y amigas en muchas partes del mundo con las que me mantengo en contacto hasta el día de hoy, y he desarrollado muchas habilidades en el hielo, que también puedo aplicar fuera del hielo. A pesar de la presencia de barreras lingüísticas y de diferencias culturales, pude comprobar, de primera mano, que la familiaridad con el deporte fue suficiente para alimentar y mantener amistades de por vida.

Recientemente, Nexos Comunitarios, ha implementado su programa “Kick-Off“, que es un nuevo enfoque educativo centrado en la generación de habilidades cognitivas y no cognitivas mediante el uso del fútbol en las comunidades que sufren pobreza. Nexos cree que a través del fútbol, ​​las habilidades como el liderazgo, el trabajo en equipo, la capacidad de recuperación, la imparcialidad, el esfuerzo, el respeto, la responsabilidad y la compasión, se fortalecen, y permiten la transferencia y la aplicación de conocimientos dentro del aula.

Durante mi tiempo en Cuncani, trabajé con Western University y Nexos, y se me dio la oportunidad de trabajar junto a los niños y niñas de la comunidad, ayudándolos a desarrollar estos importantes rasgos de carácter y tuve la oportunidad de estar más cerca de los miembros de su comunidad. Usando diferentes ejercicios de fútbol y juegos, observamos un rápido progreso. Desde que sus habilidades en el fútbol mejoraron notablemente, hasta la forma en que interactuaron entre sí, aumentaron su forma de poder trabajar mejor en equipo para lograr el objetivo principal de anotar un gol. Las burbujas creadas entre los grupos de amigos y amigas se expandieron para incluir a más de sus compañeros de clase, y el espíritu de deporte se volvió contagioso. Finalmente, estos rasgos se observaron directamente en el aula y, en última instancia, mejoraron su capacidad para aprender en el interior, de la misma manera que lo hicieron en la cancha. Y aunque no hayamos hablado el mismo idioma, pudimos usar el fútbol para transmitir el lenguaje universal del juego y la risa, lo que resultó en una conexión fácil con cada uno de ellos y ellas para que todos podamos pasar un buen rato, aprendiendo.

Llegar a Cuncani generó en mi un choque cultural para recordar. Desde el estilo de vida, hasta su falta de recursos, pero todo lo que quería hacer era ayudar tanto como pudiera. Fue inspirador ver su luz y energía, que ayudó a fortalecer el vínculo entre ellas y ellos, una de las metas de Kick-Off.

A través de experiencias personales, es fácil para mí recordar las muchas maneras positivas en que fui capaz de integrar lo que aprendí a través de los deportes en mi vida diaria; me hizo tratar mejor a los demás y me ayudó a ser una mejor persona en general. Con la ayuda de Nexos y el programa Kick-Off, espero ver el mismo impacto y las oportunidades que los deportes me han brindado, en las vidas de  los niños y niñas y las familias de Cuncani. Al ganar muchas nuevas habilidades transferibles, amistades y sentidos de unidad, sé que el poder de los deportes ofrece mucho más que la oportunidad de competir. Y ver la chispa de alegría en los ojos de los niños y niñas cada vez que veían un balón de fútbol cerca, me permitió darme cuenta que el poder del deporte tenía al menos un regalo más que ofrecer: la felicidad.

Esos pequeños momentos: Cuncani 2019 (Aprendizaje Comprometido con la Comunidad)

Por Colette Benko (Western University)

Quisiera comenzar agradeciendo a la comunidad de Cuncani, por recibirnos con sus con corazones abiertos y tener mucha paciencia con nosotros y nosotras. También me gustaría agradecer a Nexos Comunitarios, su visión es inspiradora y nuestro viaje no habría sido el mismo sin el arduo trabajo de Maricarmen y Kenji.

Antes del viaje, me habían dicho que “no tuviera expectativas”, que “fuese flexible”, que “tuviera mente abierta”, así que antes de ir inté borrar todo lo que pudiera haber sabido sobre lo que estaba por venir. Cuando estaba subiendo al avión, pensé que estaba lista y, en cierto sentido, lo estaba: estaba feliz de hacer lo que fuera necesario para el proyecto, estaba emocionada de escuchar a la comunidad y aprender sobre una cultura completamente nueva. Sin embargo, no estaba muy preparada para el impacto que tendría sobre mí y hasta qué punto llegaría. Habiendo estado en un viaje de servicio anteriormente, tenía la expectativa de aprender mucho; sin embargo, este viaje llegó más allá de cualquier pensamiento inicial de aprendizaje, cambió la forma en que veía las relaciones, el aislamiento, la comunidad, el orgullo, el trabajo en equipo y la expresión de amor, entre otras ideas.

Tuvimos un par de días en Urubamba para aclimatarnos a la altura y aprender más sobre el proyecto, pero pronto nos encontramos en el camino sinuoso que conduce a Cuncani. Fue una gran diferencia en el estilo de vida al que la mayoría de nosotros  y nosotras estábamos acostumbrados, sin embargo, la conexión, casi sin procesar, nos permitió tener una experiencia como ninguna otra. Los increíbles paisajes  y los frescos paseos por la mañana a lo largo de la carretera en la comunidad valieron la pena. Todos los días trabajamos junto con los y las estudiantes utilizando el fútbol como nuestro método para desarrollar habilidades cognitivas y no cognitivas. A cada uno de los tres grupos se nos asignó 1 a 2 estudiantes para observar específicamente los cambios de esfuerzo, compromiso, trabajo en equipo, respeto, etc. Los entrenamientos podían enseñarse fácilmente a través de juegos, y la simple risa compartida nos ayudó a crear vínculos bastante fuertes. Fuera de jugar fútbol, ​​usualmente jugamos con las y los  estudiantes que eran demasiado pequeños para practicar ese deporte. Jugamos a los columpios o a hacer un poco de gimnasia, o crear historias con títeres (historias con solo dos personajes) tuvieron mucho éxito.

Fuimos muy afortunados y afortunadas de poder entrevistar a algunos de los maestros  para conocer su perspectiva. La humildad y la naturaleza imparcial que ejemplifican, fue inspiradora. Además, la pasión que muestran hacia la mejora de la educación para que sus estudiantes tengan mejores oportunidades, es asombrosa. La conversación con ellos, también me abrió los ojos sobre luchas que enfrenta la comunidad y también donde, en muchas ocasiones, la suya florece y mi propia comunidad tiene deficiencias. Uno incluso se tomó el tiempo de su noche para darnos una lección básica en quechua, su idioma nativo, y también nos dio la bienvenida a su casa para permitirnos aprender más sobre sus tradiciones y entrevistarlo para nuestro informe.

Cuando regresamos a Urubamba, pudimos reflexionar sobre el tiempo que pasamos en la comunidad y también analizar los datos que habíamos recopilado. Fuimos muy afortunados de poder visitar Machu Picchu y conocer la vasta historia que rodea al sitio. Sin embargo, lo más destacado del viaje fueron los pequeños momentos pasados ​​en Cuncani: compartir en un círculo con los niños y niñas de la escuela primaria y caer espontáneamente, correr detrás de pelotas de fútbol y contemplar el paisaje de montaña aislado.

Una de las partes más desafiantes fue dejar la comunidad. Es difícil dejar un lugar donde hay tanto potencial pero con muchas carencias de oportunidades y de derechos básicos a los que  también estamos acostumbrados. La felicidad de los y las estudiantes es contagiosa, y nos enseña mucho más. Como dijo uno de los profesores: “los estudiantes son personas que generan luz” y hay una expresión quechua que tiene la siguiente idea para referirse a ellas y ellos: “son como las primeras estrellas que salen al atardecer y dan  forma a las constelaciones”.



The Small Moments: Cuncani 2019 (Community Engaged Learning)

By Colette Benko (Western University)

I would just like to start by thanking the community of Cuncani, they welcomed us with open hearts and much patience. I would also like to thank Nexos Comunitarios, their vision is inspiring, and our trip would not have been the same without Maricarmen and Kenji’s hard work.

Leading up to the trip I had been told to “not have expectations,” “be flexible,” “be open,” so before going I was trying to erase anything I might have known about what was to come. As I was stepping on the plane I thought I was ready, and in a sense I was: I was happy to do whatever was needed for the project, I was excited to hear from the community and learn about an entirely new culture. However, I was very unprepared for the impact it would have on me and the extent to which it would reach. Having been on a previous service trip, I did have the expectation that I would learn a lot; however, this trip reached far beyond any initial thought of learning, it changed how I viewed relationships, isolation, community, pride, teamwork, and the expression of love just to mention a few.

We had a couple days in Urubamba to acclimatize to the altitude and to learn more about the project, but soon we were on the winding road leading to Cuncani. It was quite a difference in lifestyle from what most of us were used to, however, the almost raw connection allowed us to have an experience like no other. The breathtaking views and the crisp morning walks along the road in the community were worth the early start.  Every day we would work alongside the students using soccer as our method of developing cognitive and non-cognitive skills. We were each assigned 1-2 students from the 3 groups to specifically observe for changes in effort, engagement, teamwork, respect, etc. One of the lessons learned early on is the lack of language actually needed to communicate. Drills could easy be taught through overdramatic skits, and simple laughter and smiles can build pretty strong bonds.  Outside of playing soccer, you could usually find us playing with the students who were too young to play. Activities such as swinging and doing gymnastics on mats while simultaneously playing chase after the ball, while also running a puppet show (that really only consisted of two characters) were quite big hits.

We were very fortunate to be able to interview some of the teachers to learn their perspective. The humility and unbiased nature they exemplify was inspiring. Furthermore, the passion they show towards enhancing education for their students to provide them with the most opportunities is astounding.  It also opened my eyes to the struggles the community faces and also where on many occasions, theirs flourishes, and my own community has shortcomings. One even took time out of his evening to give us a basic lesson in Quechua their native language, he also welcomed us into his home to allow us to learn more about their traditions and interview him for our report.

When we returned to Urubamba, we were able to reflect on the time we spent in the community and also analyze the data we had collected.  We were very fortunate to be able to visit Machu Picchu and learn the vast history surrounding the site. However, the highlight of the trip was the small moments spent in Cuncani: galloping around in a circle with the primary school kids and spontaneously falling down, running after rogue soccer balls, and looking out over the isolated mountain landscape.

One of the most challenging parts was leaving the community. It is hard to leave a place where you see so much potential that just lacks the basic opportunities and privileges we are accustomed too. The happiness from the students is contagious, and there is still more to learn. As the one professor stated “the students are people who generate light” and there is a Quechua expression used and the idea of the phrase is “they are like the first stars that come out at dusk and how they form the constellations.”



The power of sport ⚽


By Denis  Margalik ( Western University)

What does it mean to play? What impact does the nature of sport provide? Ask anyone, and the most common answer you will receive is its ability to unite others. Just by observing the Olympic Games, it is evident that the power of sport lies in its ability to unify people, as athletes of various talents, cultures, countries, values, and beliefs are brought together to be watched and admired by the entire World. Then you have the FIFA World Cup, where just for a moment in time, it almost seems as if all the World’s conflicts are put on hold. Every sport has its own set of competitors, its own titles to be won, and its own hoard of loyal and dedicated fans. Sport itself has the ability to influence us all, and it creates a power and emotion within us that is rarely seen by anything else.

Being a World-competitive figure skater myself, I have been able to experience how sports can change and impact a person. Representing Argentina, a country where this ice-gliding, jump-twirling, artistic sport is usually unheard of, I was fortunate enough to put myself, and my country, on the World skating map. Throughout my career, I have been grateful to have opportunities to make friends in many parts of the World that I keep in touch with to this day, and I have developed many skills made on the ice, that I can apply off the ice as well. Despite the presence of language barriers and cultural differences, I was able to witness, first-hand, that the familiarity of sport was enough to fuel and maintain lifelong friendships.

Recently, Nexos Comunitarios, has implemented their “Kick-Off” program, which is a new educational approach focused on generating both cognitive and non-cognitive skills by using soccer in communities suffering from poverty. Nexos believes that through soccer, skills such as leadership, teamwork, resilience, fairness, effort, respect, responsibility, and compassion are strengthened, and allow for the transferring and application within the classroom.

During my time in Cuncani, I worked with Western University and Nexos, and was given the opportunity to work alongside the children there, helping them develop these important character traits and presented them with the chance to become closer with their community members. Using different soccer drills and game scrimmages, quick progress was observed. From their soccer skills noticeably improving, to the way they interacted with each other, they incremented their way in better being able to work as a team in order to achieve the main goal of soccer-to score. Their friend bubbles expanded to include more of their classmates, and sportsmanship became contagious. Eventually, these traits were observed directly in the classroom, and ultimately improved their ability to learn inside as equally as they did out. And although we may not have spoken the same language, we were able to use soccer to convey the universal language of play and laughter, which resulted in easily connecting with each of them for all of us to have a great time.

Arriving in Cuncani gave me a culture shock to remember. From the state of their living, to their lack of resources, all I wanted to do was help as much as I could.  It was inspiring to see how the only thing they needed to bring light and energy into their lives, was the bond with their friends, which through the Kick-Off program was shown to be strengthened.

Through personal experiences, it’s easy for me to remember the many positive ways I was able to integrate what I learned through playing sports to my everyday life; it made me treat others better and helped me become a better person overall. With the help of Nexos and the Kick-Off program, I look forward in seeing the same impact and opportunities sports has provided to me to the children and families of Cuncani. From gaining many new transferable skills, friendships and senses of unity, I know that the power of sports provides much more than just the chance to compete. And seeing the spark of joy within the eyes of the children every time a soccer ball was spotted on sight, allowed me to realize that the power of sport had at least one more gift to offer: happiness.

Kick-Off: Promoting Education for Sustainable Development through soccer

As you know, back in 2013, we started our work in the community of Cuncani through our Lunch Program. Our ambitions and dreams remained the same but our plans needed some adjustment. All adjustments have followed our commitment to work side by side with the community, whilst respecting their culture.

Our presence in Cuncani started after their request of our help in 2012 – 2013, and we are convinced this is the reason why the results of the Lunch Program are conclusive: a good meal is one of the first needs a child has that has to be taken care of.  Although the community of Cuncani, specifically, the children of the community have many unfulfilled needs, their right to be fed, had to be regarded as a top priority.

A good nutrition has been proved to be linked to good outcomes in education.  Although that link is recognized, it remains the case that public policy initiatives seem to tackle this issue in a sporadic and disjointed manner. . The link between health and education is for all human beings, however, in spaces like Cuncani, the efforts to improve them need to be better supported. A holistic approach is more beneficial for the children, than various and wholly different top-down initiatives.

After the success of the Lunch Program, we started adding different educational components in our  work: ,  all of them based in the Active Learning methodology.

From 2017, we started our path for the implementation for Education for Sustainable Development (ESD) in Cuncani. We have recently launched the second part of the project: Kick-Off! From now on, this will be the name of all of our efforts in ESD.

Stay tuned for all the updates and the new website we will be launching soon!












Kick-Off -& Asobi Gokoro (II) Teoría de la Buena Educación -> Buen Ser Humano

11066777_820911494658690_7926979124941480626_n 2


Tras el inicio de nuestro proyecto,  Kick-Off ( vídeo ), me decidí a escribir una serie de artículos dedicados al tema de educación y al deporte con la intención de ayudar a explicar nuestra visión y esperanzas para este proyecto. Al mismo tiempo, me gustaría aplicar mis propios pensamientos e ideas. La educación y el deporte (la esencia del juego) son dos temas que captan profundamente mi atención y dan lugar a mis propias aspiraciones. Me tomará más de un  artículo explicar todo, así que he dividido mis pensamientos en 5 artículos: 

Tema 1 : “ Educación 

Tema 2: “El deporte y la esencia del juego 

Tema 3: “Educación x juego”

Tema 4: “Educación x Juego = Puerta de entrada para el Desarrollo Internacional”

Tema 5: “Origen del proyecto y los orígenes de mi sueño Asobi-Gokoro 

Estaré publicando cada artículo semanalmente. En estos artículos, reflejaré mi experiencia personal para explicar mis ideas. Sin embargo, es mi intención presentar la raíz de la implementación de nuestro proyecto Kick-Off. Confío en decir que este no es un  buen proyecto  , sino que estamos introduciendo un proyecto potencialmente  i n c r e í b l e.

Antes de entrar a desarrollar el contenido, quiero compartir algo sobre mí. Estoy entusiasmado con este tema y siempre quise compartir mis ideas con los demás. Pero, mi personalidad discreta , siendo Japonés , me ha hecho dudar un poco sobre compartir abiertamente mis ideas de manera pública. Además, a menudo sentía que tenía que estar perfectamente escrito para ser aprobado y alabado por otros. Pero me he dado cuenta que mi ideal perfeccionista no me hace ningún bien, así que he cambiado de opinión. Es como haber retirado una enorme carga de mi hombros. Por ello, escribiré este artículo de una manera muy franca, ya que hablo por varias razones. Uno, creo que comparte mi mensaje mucho más fácil y más claro para todo el mundo. Dos, me permite ser abierto y transparente con mis ideas. Tres, solo hace que mi vida sea más fácil al escribir en el estilo con el que me siento más cómodo.

Así que estoy seguro que no está perfectamente escrito, pero estoy muy feliz compartiéndolo con ustedes de esta forma.


225574_1042198538391_8193_n 2

Primero, gracias a quienes hayan leído mi primer artículo. Haga clic aquí.  Esta semana, escribiré sobre la nueva Buena educación -> Buen Ser Humano. ¡Espero que disfruten de su  lectura! 

Tema 1 “Educación”

Episodio 2: Teoría de Buena educación ->  Buen Ser Humano 

<Los superhéroes son superhéroes por una razón>

“… Por eso fuiste elegido. Debido a que un hombre fuerte, que ha conocido el poder toda su vida, perderá respeto por ese poder, pero un hombre débil conoce el valor de la fuerza y conoce la  compasión … Pase lo que pase mañana, debes prometerme una cosa , que permanecerás siendo el mismo. No  un soldado perfecto, sino un buen hombre.

Recientemente comencé a ver la serie Marvel para prepararme para el nuevo episodio de Avengers 4: Endgame. Los Vengadores son básicamente un grupo de superhéroes que se unen para luchar contra villanos para salvar el mundo. Este es una de mis conversaciones favoritas de “Capitán América: El primer vengador”. El Dr. Erskine explica la razón por la que ha elegido a Steve Rogers (un niño normal de Brooklyn) para dar el super-poder (video). Después de recibirlo, Steve Rogers se convierte en Capitán América y salva al mundo. Me encanta esta cita porque realmente muestra la razón por la que es un superhéroe. En general, no son superhéroes solo por su super-poder. Son superhéroes porque son buenos seres humanos con un super-poder. No son seres perfectos, sino buenos seres humanos. Un mal ser humano con un super-poder puede ser el caso perfecto para ser un villano. 

En este artículo, primero explicaré  mi pensamiento  sobre Buena Educación -> Buen Ser Humano al aplicar el modelo basado en el ejemplo de los superhéroes. Luego, discutiré la importancia de una buena educación humana y cómo podemos lograrlo.  Finalmente, compartiré con ustedes una experiencia personal de mis días de escuela intermedia (1ero y 2do de secundaria)  que me dio una lección importante sobre un buena educación humana.

Teoría del Buen Ser Humano para convertirse en un superhéroe ->

Los superhéroes son nuestros ídolos. Creo que muestran el modelo de la vida exitosa que imaginamos. Desafortunadamente, no hay un super-poder en nuestra vida ordinaria. Nadie puede armarse con un traje de batalla de color rojo hecho de hierro,  o tiene el martillo mitológico que tiene un poder mágico o puede convertirse en un monstruo verde con una gran poder. En nuestro mundo, el conocimiento es poder. Aunque piensen que el dinero es poder, personalmente lo veo como algo externo que te da poder. Para poner en contexto, veo el conocimiento como el poder interno así como la fuerza física o el super-poder. El dinero es como cualquier arma, como una ametralladora , que te da poder externo. Pero una vez que pierdes el arma, te conviertes en un hombre normal. Entonces, entiendo que el verdadero poder de un ser humano es el conocimiento, no el dinero.

Para poner en contexto, de acuerdo con la teoría de la Buena Educación -> Buen trabajo, enfocamos a los niños a fortalecer su poder para convertirse en superhéroes. Esto es importante, pero a menudo se deja de  lado el enfoque  desarrollo de su propia personalidad. Recuerda, un buen ser humano es la base para ser un superhéroe. Lo que necesitamos es una ‘ buena educación humana ‘ , donde los niños y niñas crecen para ser una persona con un buen corazón. Todos nacemos con un gran potencial para convertirnos en superhéroes . Sin embargo, también, todos hemos nacido con una semilla que nos puede llevar a convertirnos en villano, en base a nuestro ego.  De hecho, muchos de nuestros problemas sociales son causados ​​por nuestros egos. Por lo tanto, hay que dar prioridad a una buena educación humana más (sin comprometer el desarrollo de su conocimiento) para que los niños utilicen su poder de una manera correcta – para que luego se conviertan en superhéroes. Ser un buen ser humano no garantiza que uno se convertirá en un superhéroe . Sin embargo, es un fundamento indispensable. Este es mi pensamiento Buena Educación -> Buen Ser Humano. Antes de continuar, quiero decir que tal vez haya simplificado en exceso la complejidad humana al explicar mi teoría basada solo en el conocimiento y la personalidad. Soy consciente de que hay otras fuerzas como la ignorancia, la emoción y otros. El Entorno  hace más complicada la realidad. Pero espero haber sido capaz de transmitir mi punto de una manera comprensible mediante el uso de la analogía de superhéroes.

Buena Educación Human ->

La buena educación humana se vuelve tan importante no solo para que la persona tenga una vida plena , sino que también es crucial para el Desarrollo Internacional. Y es por eso que llevó a NC a desarrollar nuestro proyecto Kick-Off ; centrarse en la buena educación humana mediante el desarrollo de habilidades cognitivas y no cognitivas entre los niños y niñas para combatir la pobreza a largo plazo. Pero seguiré discutiendo este punto en mi Tema 4: Buena educación como puerta de entrada para el Desarrollo Internacional.

Ahora, quiero  recurrir a la siguiente pregunta: ¿cómo se ve exactamente una Buena Educación Humana? Bueno, seré honesto . No tengo una definición clara y concisa en este momento. Lo veo como un proceso que nos permite ser un buen ser humano desarrollando principios como la integridad, la humildad, la fidelidad, la templanza, el valor, la justicia, la modestia, la compasión y la empatía. Para ponerlo sencillo, la educación que nos permita ser como “Capitán América”.Estoy seguro que entienden mi punto. Creo que la buena educación humana comienza con una buena crianza. Estoy agradecido por mi mamá y mi papá y por cómo me criaron. Mi mamá me enseñó a ser compasivo y mi papá me mostró cómo ser valiente. Me han hecho la base de quien soy hoy. Mientras tanto, todavía creo que la escuela también  juega un gran papel en la formación humana. En mi caso, recibí una excelente educación humana en mi escuela secundaria en Canadá.

 Mi buena educación humana en la escuela intermedia->

Si alguien me pregunta “sombrero de  cuál era el mejor momento de mi vida “, Respondería en un segundo , “Mis 2 años en la escuela intermedia “. Mi asombroso recuerdo de 2 años comenzó cuando me mudé a Ottawa por primera vez. Para un niño que nació y se crió en Japón, pasando a una sociedad multicultural fue una experiencia reveladora. A diferencia de mi hermano, que había estudiado inglés con diligencia para prepararse para un nuevo entorno, yo estaba demasiado ocupado jugando con mis amigos en Tokio. Por lo tanto , me pusieron en una clase de Inglés como Segundo Idioma (ESL) y no pude ni entender ni hablar por alrededor de un año. Mi amigo me recuerda como un chico japonés callado. Afortunadamente, a pesar de las barreras del idioma, estaba absolutamente enamorado de esta escuela en Ottawa. Hay muchas razones, pero si tuviera que decirlo en una sola palabra, diría que debido al ” Espacio Seguro”. Este es un espacio donde realmente nos sentimos seguros basados ​​en un fuerte sentido de confianza. Desarrollamos nuestro “espacio de seguridad” basado en nuestra confianza mutua. Es un espacio especial donde nos hacemos libres y abiertos. Me gusta imaginarlo como un dormitorio con paredes de azul cielo. Es transparente desde elinterior pero invisible desde el exterior. No hay gravedad en la zona y está llena de aire fresco y cálido. Nos proporciona una sensación de seguridad y eleva mi cuerpo y mi corazón y es lugar en donde puedo experimentar la verdadera alegría. Al mismo tiempo, aquí es donde la experiencia de aprendizaje más valiosa ocurre cuando expones tu corazón abierto a los demás. No aparece de un día para otro. Solo se forma acumulando poca confianza en la construcción de acciones entre una persona y otra. Mientras más fuerte es la confianza,  más cómodo te sientes en el “espacio seguro”.

Es probable que haya construido este “espacio seguro” con sus mejores amigos de la escuela o con los miembros de su familia en la casa. Pero es relativamente raro tener el “Espacio Seguro” en un entorno de aula. Lo que hizo especial a mi escuela secundaria fue  la particularidad de nuestros maestros al valorar la construcción de un “espacio seguro” en nuestro salón de clases. Fui particularmente afortunado porque nuestros maestros de ESL invirtieron enormemente su tiempo es construirlo. He tenido algunos maestros excelentes en mi escuela primaria, secundaria y universidad, pero nada era como mi aula de ESL. Les puedo decir que no hay muchos maestros que puedan hacer esto. Y lo que hace diferente a un gran maestro de los demás es que conocen la importancia de ese espacio y que tienen el valor de invertir una gran cantidad de su tiempo y esfuerzo en la construcción de un “Espacio Seguro”. Y este es el ambiente del aula donde se lleva a cabo la buena educación humana. 

Creo que había un buen número de nosotros que han crecido en un espacio como éste. Pero hubo un muchacho afgano que creo que se benefició particularmente de este entorno. Es uno de mis mejores amigos y se mudó a Canadá casi al mismo tiempo que yo. Era un trabajador infantil y nunca recibió ninguna educación formal en su ciudad natal. En nuestra escuela , él siempre fue el creador de problemas , tanto dentro como fuera de ella. Cuando lo vi por primera vez, estaba un poco asustado porque parecía un niño loco y enojado. Aunque éramos muy diferentes, de pronto se convirtió en alguien muy cercano a través de la práctica del voleibol y establecimos nuestro propio “espacio seguro”. Pronto me di cuenta de que tenía un profundo respeto por él. A pesar que tenía mucho mejores notas, había una cosa que siempre lo admiraba de él: su valentía. A pesar de que estaba causando problemas cada minuto, siempre tuvo las agallas para defender lo que creen que era lo correcto. Todavía recuerdo el día en que salimos a buscar Poutine (comida canadiense mezclada con papas fritas, queso y salsa gravy) en un lugar cerca de nuestra escuela, mientras esperábamos en una fila, había un tipo que nos miraba con cara de disgusto. Pronto nos sentimos muy incómodos, y fue entonces cuando mi amigo se acercó y simplemente le dijo “¿puedes dejar de mirarnos?” Él Respondió furioso y la situación se agravó. El chico se levantó y agarró a mi amigo, pero él no retrocedió y comenzaron a pelear. Ahora que lo pienso, el tipo era probablemente un alcohólico o un drogadicto por la forma en que estaba reaccionando. ¿Y yo qué estaba haciendo? Bueno, estaba intentando detener la pelea, pero creo que no servía de nada. Mientras tanto, otro amigo de nuestro grupo hizo un movimiento inteligente y volvió a la escuela para traer a los maestros para resolver el problema. Yo debería haber hecho eso.

Si eres de mi escuela intermedia, probablemente sabes a quién me refiero .

A pesar  que  he tenido un profundo respeto por mi amigo afgano, él mismo tuvo que pasar por muchas dificultades en su vida, incluso antes de empezar la escuela. Haciendo matemáticas, lectura, escritura o simplemente al sentarse durante una hora fue en algún momento demasiado para él. Al verlo tener problemas, lo que nuestro maestro hizo, primero fue construir un “espacio seguro” para él y para todos nosotros. Y eso era algo que necesitaba en ese momento, lo que más necesitaba. Estoy seguro que él tenía el más profundo respeto por ellos, igual que yo aún lo tengo . Además, estoy seguro que aprendió muchas cosas con solo mirar a nuestros maestros . A partir de ser un niño  enojado,  en los dos años que estudiamos pude verlo convertirse en una persona responsable, disciplinada, y compasiva. Esto es  sólo un ejemplo de cómo he visto recibir una buena educación humana.  Pero estoy seguro que todos mis amigos (incluyendo a mis maestros) disfrutaron de tener un fuerte “Espacio Seguro”  y han aprendido muchas, muchas, muchas cosas importantes el uno del otro. Parafraseando la cita del Dr. Erskine : “No es un estudiante perfecto, pero un buen hombre”.

La buena educación humana es como un proceso sin fin. He demostrado cómo la formación humana que sucede  en la escuela va más allá de eso. Todos y cada uno de nosotros todavía estamos en el proceso de recibir una buena educación humana. ¿Cómo es posible recibir educación sin estar en una institución de educación? Bueno, voy a discutir esto en mi próximo artículo.

Fue un artículo bastante largo, pero les agradezco por leerlo. Y les agradecería mucho si me hicieran llegar sus pensamientos :).

Hasta la próxima.